2019AI收买五巨子打响人才争夺战

来源:2020-06-29 20:10:09

科技领域的AI人才争夺战早已拉开。就拿今年来说,Pinterest的首席技术官Vanja Josifovski跳槽到了Airbnb,而Pinterest聘请了沃尔玛的首席技术官Jeremy King领导其工程团队。长期以来,包括谷歌和苹果在内的大型科技公司一直在通过收购来吸纳AI人才。CB Insights最近的一份报告指出,自2010年以来一共进行了635项AI收购,就苹果一家公司就进行了20项收购。其他公司,如微软通过在线教育平台来帮助培训新一代的AI学生。

尽管现在的AI人才库在不断地增长,但仍然存在严重短缺。社会一直很渴求这类掌握机器人技术、计算机视觉和自然语言处理技术的人才。这些人才也面临着多种选择:是在一家大型高科技公司中领薪水;是在一家新兴初创公司中追逐更长期的发展机会;还是从头开始创办自己的企业。

回顾整个2019年,科技公司已加大力度确保获得最优秀的AI人才和最顶尖的技术,尤其是五大科技巨头:Facebook、亚马逊、苹果、微软和谷歌。以下就是这五家公司过去一年在AI领域所做的大动作:

Facebook收购案

美国视觉搜索AI初创公司GrokStyle

今年2月,有消息称Facebook 收购了GrokStyle,这是一家于2016年在旧金山成立的视觉搜索初创公司。该公司以计算机视觉技术为基础,借助海量的图片识别来帮助计算机进行学习,并将这一技术运用到家居选购场景当中。该公司开发的软件还可以识别出一张复杂图片中包含哪些产品,从而将产品的信息告知用户,比如价格和购买信息等。

收购后,Facebook迅速关闭了GrokStyle。这一举动清楚地表明此次收购的本质实则是人才收购。关于其技术或人才的整合方式,Facebook只是简单对外说:他们的团队和技术将为我们的AI功能做出贡献。当时GrokStyle的另一则声明表示,它将继续使用其AI来构建其出色的视觉搜索体验。

GrokStyle的人工智能优势可能会在Facebook Marketplace平台(该平台允许用户在Facebook上购买和销售物品)内部重新出现。或者会将其应用于尚未公开的服务,该服务允许Facebook用户通过视觉搜索找到品牌。

纽约脑机接口初创公司CTRL-Labs

去年9月,Facebook宣布收购总部位于纽约的CTRL-Labs,这是一家成立于2015年的初创公司。该公司开发了一个智能臂环,能够读取从大脑传递到手部的信号。CTRL-labs开发的臂环不是通过头戴式脑电图(EEG)传感器读取脑电波,而是截取接近输出点的信号,并通过蓝牙将信息无线传输至PC和智能手机。CTRL-Labs所使用的肌电图(EMG)神经接口技术,可以捕获肌肉产生的电信号,大约有16个电极来监视由电机单元的肌纤维放大的信号,并从中测量信号,借助谷歌的TensorFlow训练的AI算法,它可以区分每条神经的各个脉冲。最终允许用户通过意念在虚拟键盘上打字。

Facebook表示,计划将CTRL-Labs合并到其Reality Labs部门,该部门主要业务是VR和AR。这笔交易更可能是Facebook寻找让设备和技术进行交互的新方法,而不是严格意义上的AI收购。

以色列聊天机器人初创公司Servicefriend

同月,有消息泄露称Faceboo收购了已经成立四年之久的以色列公司Servicefriend。该公司建立起了一系列与客户服务机器人相关的产品和解决方案。Facebook并没过多的谈及此次收购,只是选择对外发布一份比较模糊的确认书来表明这笔交易已经完成。但是Servicefriend的联合创始人中至少有一位现在为Facebook的Calibra数字钱包团队工作。

早在7月,Facebook就宣布了一项颇受争议的计划,即开始使用一种名为Libra的新数字货币,这是一种基于区块链的替代性金融系统,通过绕过传统银行以降低在线转账的成本并降低企业的准入门槛。与此同时,Facebook还开发了基于Libra的Calibra数字钱包,这可能需要客户全天候的支持。因此,似乎一些原本是Servicefriend团队的成员正在为Calibra开发支持AI的机器人。

Amazon收购案

温哥华云消费分析创企TSO Logic

今年1月份,亚马逊的云计算分支AWS收购了总部位于温哥华、致力于云计算分析工具的TSO Logic。

TSO Logic成立于2013年,其宗旨是帮助企业计算出在云中运行当前工作负载的成本。很明显,这对AWS来说,是赢得新客户一个十分有用的工具。

从AI的角度来看,TSO Logic能提取数百万个数据点(比如公司的硬件和软件的使用年限、生成和配置),然后再创建一个精细的数据模型来显示公司的支出额以及在哪几个方面能够最终靠过渡到云来减少相关成本。TSO Logic平台会使用机器学习算法和模式匹配来确定公有云和私有云提供的众多选项中最适合每种工作负载的方式。

家庭WiFi路由器创企Eero

二月,亚马逊以97亿美元的价格收购了多跳网络初创企业Eero。该收购价格仅比其在外部所获投资额多7亿美元,这表明该公司的状态并不好。

成立于2015年、总部位于旧金山的Eero提供了家庭Wi-Fi系统,该系统使用多个接入点将连接扩展到建筑物的每个角落。只需要安装一个应用就能让用户共享他们的网络、设置家长控制和运行速度测试等。表面上,Eero是一家硬件公司,但它开发的软件却起着很重要的作用。其TrueMesh软件是通过将机器学习应用于从数千个家庭收集的数据而开发的,从而使其能够优化路由算法以确保最大的网络覆盖范围。

对于亚马逊来说,收购Eero意义重大。因为这家初创公司已经提供了许多联网家庭设备。自9月以来,亚马逊推出了自收购以来的首款Eero产品,该产品可启用由Alexa提供支持的更精细语音控制,这中间还包括停用特定设备的Wi-Fi或打开访客网络的功能。

这更多的是硬件和物联网的发展,而不是关于人工智能方面的举动,但此次收购在支持亚马逊在互联家庭领域利用人工智能的宏伟计划方面仍然引人注目。

美国机器人公司Canvas Technology

4月,亚马逊以未公开的价格收购了仓储机器人初创公司Canvas Technology。该公司于2015年成立,总部位于科罗拉多州博尔德。电子商务巨头亚马逊正在逐步实现其配送中心的自动化,这样一来Canvas显然就是它的候选人之一了。因为亚马逊子公司Amazon Robotics就是由亚马逊在2012年以7.75亿美元收购Kiva Systems组建而成的。

Canvas使用AI和计算机视觉来使其机器人车辆能够自动导航仓库,现在已经被亚马逊的机器人部门吞并了。

数字广告科技公司Sizmek

早在5月份,亚马逊的一些小举措就引发了人们的关注,即购买一家拥有20年历史的纽约广告技术公司Sizmek的某些技术。这笔交易可能反映出了亚马逊从一家陷入困境、刚刚破产的广告技术公司中抢购工程技术人才,但它同时也展现出了亚马逊想与Facebook和谷歌在在线广告领域角逐的雄心。

Sizmek的广告服务器是Google Marketing平台的直接竞争对手,它能够在一定程度上帮助营销人员优化和评估其在线广告展示位置。亚马逊透露,公司计划在达成交易后,让它继续为Sizmek的客户提供服务。现在,Sizmek平台是以Sizmek by Amazon的形式出售。亚马逊还收购了Sizmek的动态创意优化(DCO)平台,该平台可让品牌创建数百个量身定制的广告,然后Sizmek会利用AI来确保将正确的广告投放到目标市场。

尚不清楚亚马逊对于Sizmek的长期发展计划,但是这家电子商务巨头一直在对其广告技术进行更多的投资,并且它肯定有能力来承担在线广告的两个主要方面。根据Juniper Research的最新报告,到2023年,人工智能预计将占广告展示费用的75%左右,其中亚马逊的花费将占8%。

苹果收购案

美国机器学习创企Laserlike

今年三月有新闻曝出苹果收购了一家硅谷机器学习初创公司Laserlike。但根据创始人的linkedIn档案来看,该收购可能在去年就已经完成了。

Laserlike使用机器学习来扫描整个网络中的信息,并按照每个用户的自然语言搜索提供个性化结果,用户都能够像浏览新闻一样浏览这些结果。

该技术可用于帮助Siri提供更多个性化的结果服务,还可以通过新的Apple News+订阅服务显示定制结果。

Laserlike是三位前谷歌工程师Anand Shukla、Srinivasan Venkatachary和Steven Baker于2015年创立的。鉴于前谷歌AI负责人John Giannandrea于去年转战苹果,这三位创始人也想过跳槽的事。无论苹果为Laserlike的技术和团队提供了什么,它都设法在此过程中吸引一些高素质的AI人才。

美国无人驾驶初创公司Drive.ai

我们大家都知道苹果已经开发了某种形式的汽车已有一段时间了,据报道该公司一直在加倍努力发展无人驾驶汽车。早在6月,就有消息传出,苹果已经从陷入困境的无人驾驶汽车初创公司Drive.ai那里抢购了一些资产和员工。显然,这家总部位于加州山景城的公司在成立近四年的时间里倒闭了。

这并不一定意味着苹果将离制造无人驾驶汽车更进一步,但是你必须承认该公司现在确实拥有更多在该领域具有专业相关知识的工程师和产品人才。

瑞士AI视觉搜索初创公司Fashwell

几个月前,有报道称苹果收购了一家瑞士计算机视觉初创公司Fashwell。苹果尚未确认此次收购,但Fashwell的创始人和几位高管已于今年1月加入了苹果,其他几位也紧随其后。

Fashwell成立于2014年,它与企业合作将自己的视觉搜索技术集成到其他公司的应用和网站上,从而使用户都能够使用照片而不是关键字进行搜索。

目前尚不清楚Fashwell团队在苹果正在开发哪些产品,但这件事本身看起来就像是苹果在吸引人才。

微软收购案

微软过去曾进行过很多以人工智能为中心的收购,但这家总部位于西雅图的科技巨头在2019年却相当的安静。不过,它的几笔收购也的确与自动化和基于机器学习的技术有关。

英国科技公司Jclarity

8月,微软宣布收购Java性能调节工具Jclarity。Jclarity于2012年成立,它在其Illuminate产品中使用机器学习技术来自动查找和修复依赖Java的应用中的性能问题。

美国在线零售商营销技术供应商PromoteIQ

同样在8月,微软收购了PromoteIQ,这是一个自动产品营销平台,该平台使品牌可以在零售商的网站上投放赞助广告。PromoteIQ成立于2012年,它将会作为微软广告部门的一个分支运作。一则声明似乎证实了PromoteIQ和微软计划共用他们各自的AI和智能广告投放资源。

PromoteIQ当时表示:微软带来了业界领先的AI和机器学习功能,并留下了强大的全球零售市场足迹。

Alphabet(谷歌)收购案

美国问答应用Superpod

2019年初,有消息传出谷歌收购了Superpod背后的创始团队,这在很大程度上被视为对人才的收购,并且此举还吞并了该创企的部分资产。根据Superpod联合创始人兼首席技术官William Li的linkedIn资料显示,该收购实际上于2018年末完成。

Superpod成立于2016年,其实就是一个众包问答软件,类似于Quora。Google Assistant上可清楚的看到Superpod技术的影子。亚马逊推出了众包问答服务,以解决Alexa无法解决的问题。因此,谷歌也为其虚拟助手实施相似的计划。

家庭作业助手Socratic

几个月前,总部位于纽约的教育技术平台Socratic宣布已被谷歌收购。可根据Socratic首席执行官Christopher Pedregal的linkedIn资料显示,该交易其实就是在2018年3月完成的。

Socratic于2013年成立,并开发了一个问答应用,该应用使用文本和语音识别功能来按照每个用户的问题找出最相关的学习资源,着重关注学校的学习科目,如科学、数学、文学和社会研究等。虽然谷歌本身显然就具有搜索学习资源的功能,但Socratic在老师的指导下专门针对学校课程,消除了标准搜索引擎附带的许多噪音,从而更加专业。

作为独立产品,Socratic一直处于活跃状态,现在被贴上谷歌旗下公司的烙印,表明这不单单的是次人才的收购。该技术可以很容易地被谷歌重新使用,并可能用于帮助训练Google Assistant。

总结

回顾过去一年中一些以人工智能为重点的收购,可以很清楚的看到大多数大型科技公司都试图通过收购来加强自己的内部团队。至少从Facebook和苹果今年进行的每笔AI收购来看,情况都是如此。

在某些情况下,一款产品的AI成分是否是收购者所看中的其实并不能被很好地发现。换句话说,并购总是有AI的影子。例如,Facebook购买CTRL-labs可能更多是为了寻找与机器交互的新方法,而亚马逊收购Sizmek可能主要是收购其广告服务器。但是,机器学习和自动化仍然是这些收购的核心部分。

纵观整个2019年的各种AI收购,也凸显出了初创公司的平均年龄。多数公司成立于2013年至2016年之间,在这14家被收购公司中,有6家公司成立于2015年。这表明四年可能是寻找AI人才或通用工程人才的最佳时机。对于初创公司来说,四年的时间足够让它将可行的产品推向市场,也不会成长地过快使其具有巨额的收购价格。

从整个行业来看,除了五大巨头以外,还有很多著名的AI收购案,而且这些被收购初创公司的成立日期往往证实了这一趋势。Twitter收购了2018年成立的机器学习创企Fabula AI,该公司可以发现虚假新闻。音频巨头Sonos以3750万美元的价格收购了于2013年成立的专注于隐私的会话型AI公司Snips。特斯拉收购了2015年成立的计算机视觉创企DeepScale,以开发无人驾驶车辆。VMware收购了机器学习加速初创公司Bitfusion,该公司也成立于2015年。Matterport收购了2016年成立的人工智能初创公司Arraiy,该公司可自动处理电影中的一些特效。英特尔斥资20亿美元收购了同样成立于2016年的AI芯片初创公司Habana Labs。

值得一提的是,甚至一些非科技领域的公司也参与了AI收购行动。例如,耐克收购了于2013年在波士顿成立的预测分析平台Celect,该平台可帮助建立消费者需求。麦当劳收购了两家专注于AI的公司,分别是成立于2011年的Dynamic Yield和2017年的Apprente。多年来,人们一直宣称每家公司都能够说是科技公司,从这些收购案来看,好像的确是这样。与此同时,这些收购也证实了所有公司最终都将成为AI公司的想法。

所有这些活动都为AI在跨行业中的潜在影响力提供了一些暗示,从电子商务和无人驾驶汽车到教育和客户服务。并购将继续在大型科技公司的AI战略中发挥关键作用;毕竟,留住人才可能会是保持其在人工智能领域领先地位的最佳方法。

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